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31 de marzo de 2012

La Nasa cree que está próxima de descubrir vida en luna de Saturno


La nave espacial Cassini ha captado tres nuevas imágenes de tres lunas de Saturno . Una de ellas, Encélado, es, según los astrónomos, uno de los lugares claves en la búsqueda de vida extraterrestre.

"Es el lugar más promisorio que conozco para una búsqueda astrobiológica. Ni siquiera necesitamos rascar la superficie. Podemos volar y tomar muestras. O podemos aterrizar en la superficie, buscar y sacar la lengua", explicó Carolyn Porco, a cargo del equipo de imágenes en Cassini.

La sonda hizo su pasada más baja sobre el polo sur de los géiseres de Encélado a una altitud de 74 kilómetros, lo que le permitió captar los chorros de vapor de agua y hielo que la luna lanza hacia el espacio.
Según los científicos, hay pruebas de que esos flujos son alimentados por un océano de agua líquida bajo la capa externa de hielo de Encélado que podría estar en contacto con el núcleo rocoso de la luna.

Ese potencial océano hace de esta luna un objetivo aún más importante en la búsqueda de vida fuera del sistema solar ya que las rocas podrían aportar al océano los ingredientes químicos que se consideran esenciales para la vida.

"Es cuando la erupción llega al espacio que podemos tomar muestras. Suena increíble, pero sobre la superficie de este pequeño mundo podrían estar lloviendo microbios", añadió.

La superficie de Dione tiene evidencia de actividad geológica pasada o presente, pero menos que la de Encélado. "El tipo de ecología que Encélado podría albergar podría ser como aquellas presentes en la profundidad de nuestro propio planeta", explicó Carolyn Porco, a cargo del equipo de imágenes en Cassini.

"Cassini ha volado varias veces a través de este géiser y lo ha probado. Y hemos encontrado que aparte del agua y del material orgánico, hay sal en las partículas de hielo. La salinidad es la misma que la de los océanos de la Tierra", agregó Porco en una entrevista para el sitio web de la NASA.

La zona habitable de Encélado podría ser comparativamente fácil de acceder mediante misiones espaciales con robots. La fuente de calor de Encélado parece ser el propio Saturno. La luna se mueve alrededor del planeta en una órbita distorsionada, con forma ovalada más que circular.

Esto hace que sea atraída y apretada por la gravedad de Saturno, induciendo el calor que hace posible la actividad geológica. Antes del acercamiento más profundo a Encélado, las cámaras de Cassini habían capturado imágenes de los géiseres, que contienen compuestos orgánicos junto con hielo y vapor.


Los chorros salen de quiebres, o fisuras calientes, ubicadas en el polo sur que se conocen como "rayas de tigre".

La nave de la NASA también realizó sobrevuelos relativamente cercanos a otros dos satélites de Saturno, Dione y Janus, el 28 y 29 de marzo . Pero captar esas fotografías fue un proceso complejo. Al pasar por Encélado, las cámaras de la nave realizaron un mosaico de nueve cuadros de la superficie del hemisferio principal de Encélado.

Posteriormente, Cassini voló cerca de la pequeña luna Janus, con un acercamiento muy próximo, de 44.000 kilómetros. El planeta aparecía al fondo de algunas de esas imágenes.

El 28 de marzo, la nave pasó por Dione a aproximadamente la misma distancia y capturó, entre otras observaciones, un mosaico de nueve cuadros que muestra el lado de la luna que mira en sentido opuesto al de Saturno.

Los científicos recientemente presentaron evidencia de que Dione tiene características que se parecen a las "rayas de tigre". Y además posee un criovolcán, que escupe amoníaco acuoso o metano en lugar de roca fundida. No está claro si hay realmente actividad geológica en Dione, pero de ser así, es casi con certeza a un nivel más bajo que en Encélado. (fuente)

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